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很多國家都有稀土礦藏,但這種礦物難於安全開採,而中共則依靠大量的廉價勞動力和不嚴格的環境規章制度,得以大量開採稀土,從而控制世界稀土供應。圖為江蘇省連雲港待運到日本的稀土。(AFP)

為了擺脫中共對稀土礦藏的壟斷與操控,美國啟動國家級研究資源,研發出各種優越替代技術,讓中共無法再擺大老姿態,悵然若失。

編譯 ◎ 李清怡

由於中共對稀土礦產開採和供應的壟斷,稀土價格變化無常。今年3月,美國、歐盟及日本聯合向世界貿易組織(WTO)對中共提告,控訴這個擁有稀土資源的大國,違反世界貿易規則,操控礦產價格,並且拿稀土作為政治與經濟的武器。例如,2010年中日發生外交爭端時,中共曾對日本實施稀土禁運。

中共壟斷稀土礦藏

稀土具有磁性和導電性。混合動力車的電池以及大多數電子設備的生產都需要使用稀土。目前世界上幾乎所有的稀土供應都來自中國。事實上,世界上很多國家(包括美國)都有稀土礦藏。但是這種礦物難於安全開採,而中共則依靠其大量的廉價勞動力和不嚴格的環境規章制度,得以大量開採稀土,從而控制世界稀土供應。

油電混合動力汽車(hybrid car)裡的電池,可能含有40磅甚至更多的稀土磁鐵。如此可使電池更輕薄,進而使電動車窗、座椅以及其他車內配備耗用較少電力。然而,為了減少對中國稀土的依賴,美國研發人員採取應對措施,開發出了替代品。

美國研發出新的替代技術

《環境新聞服務》(Environmental News Service)報導,美國開發製造出多種不需要稀土的電動馬達,新一代電動車將使用這些馬達。新技術是由美國私人公司、大學以及國家實驗室研製出來的,現在已經開始投入生產,這種新式馬達不再使用昂貴而限量供應的稀土。

混合型電動車技術公司(Hybrid Electric Vehicle Technologies, HEVT)是芝加哥一家新興公司。在11月初舉行的全美綠色科技公開賽(Cleantech Open competition)上,該公司因開發出專利產品──切換式磁阻馬達(switched reluctance motor)而榮獲25萬美元大獎。公司介紹說:「該切換式磁阻馬達技術將為下一代電動車提供動力,這種新式馬達具有不可比擬的穩定性,性能上飛躍進步,而且由於不再依賴使用稀土,其製造成本的波動性也大大降低。」

今年8月份,中共宣布將減少20%的稀土供應以促進環保和穩定市場。近日,中共政府又改變政策,宣布將為稀土供應商提供補貼。不過,世界多國開始開發新的稀土礦,而且,為了避免對中共稀土的依賴,新的替代技術也逐漸被研發出來。

目前HEVT正在尋找投資者幫助生產這種新馬達以投入電動自行車市場。HEVT與德州大學達拉斯分校(University of Texas at Dallas)、通用原子公司(General Atomics)共同組成研究團隊,致力於設計無需使用稀土的電動車用新式馬達。

美國能源部高等研究計畫(ARPA-E)為新式馬達的首次研發提供了300萬美元經費。高等研究計畫中還設有其他基金項目,接受資助的實體都有各自不同的設計理念,致力於研發無需稀土材料的電動馬達。

位於密蘇里州的QM電動公司(QM Power)正在開發不使用稀土的磁性馬達,這種馬達輕便小巧,以更低的成本提供更有效的動力。高等研究計畫贊助兩百萬美元以開發這一技術。

位於俄亥俄州的葆德電氣公司(Baldor Electric Company)獲得高等研究計畫兩百萬美元的撥款,開發一種新式馬達,體積更小,重量更輕,不使用稀土製造,將以更低的成本提供更大的馬力。

高等研究計畫贊助阿拉巴馬大學(University of Alabama)82萬3千美元,開發不含稀土的奈米結構磁鐵。研究人員說,這種用於電動馬達的新型鐵錳合成原料與當前最好的稀土相比,磁性顯得更好。

愛荷華州埃姆斯國家實驗室(Ames National Laboratory)獲得高等研究計畫160萬美元的經費,將開發一種全新的永久性磁體,無需使用當今最強力磁體所需的釹稀土(neodymium),而是採用更為普通、更易得到的鈰(cerium)。鈰的可供應量比釹多四倍,而且也沒有釹稀土那麼貴。

另一個聯邦政府實驗室——太平洋西北國家實驗室(Pacific Northwest National Laboratory)也獲得了高等研究計畫160萬美元的經費。他們開發的奈米混合磁體可以做為稀土磁體的低成本替代品。

中共逐漸失去稀土優勢

據《華盛頓郵報》報導,由於中共壟斷市場,導致其他地區的開採量增加,中共已逐漸失去稀土優勢。

日本日立金屬株式會社(Hitachi Metals)進駐美國北卡羅納州的小城China Grove,提煉稀土製造高科技磁石。日立公司生產磁石的目的,就是想賣給混合動力汽車與電動汽車的供應商。該公司希望有可靠的供應來源,而不只依賴中國資源。

美國科羅拉多州的莫利公司(Molycorp)也重啟了一座在10年前被關閉的稀土礦場──加州山頂通道(Mountain Pass)。莫利公司總裁史密斯(Mark A. Smith)表示,預計於2013年生產出4萬公噸的磁石,相當於全球預估供應量的3成左右。史密斯認為,中國的優勢已不復存在。他說:「隨著供應區域的分散化,你將看到研發部門及製造廠回流美國。」◇