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冰川 古老病毒藏身的潘多拉盒子?

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位於喜馬拉雅山的冰川湖。(法新社)

你知道科學家們如何長久保存生物細胞、細菌和其他帶有生物活性的物質嗎?對了,是「冷凍」。而分佈在世界各地的冰川和永久凍土就是天然的冰箱。科學家們擔心,隨著全球氣溫的升高,很多永久冰川逐漸溶化,那些被冷凍保存千年、萬年甚至更久的病毒和病菌會被釋放出來,威脅人類。隨著人們不斷在冰川中發現了史前病毒,這種擔心不無道理。 

由於冰凍、溶化、再冰凍的過程會殺滅百分之九十的病毒,因此,最有可能保存遠古時期病毒的地方是那些永久冰川。如今,世界各地的永久冰川正在迅速消溶,這正是科學家們擔心的。 

俄亥俄保凌格林州立大學的生物學家羅傑斯(Scott Rogers)等人,長期一直致力於研究冰川病毒。他們從全球範圍內的冰湖、冰山中取出冰芯樣本,帶回美國進行微生物學研究。他們提出,長期休眠在冰川裏的感冒病毒會在冰川溶解後,被候鳥帶到世界各地。他提醒政府、衛生機構和公眾關注這一潛在的病毒來源。 

據羅傑斯介紹,病毒可以在冰中保持很長時間。他以在一九一八年造成數千萬人死亡的西班牙流感病毒H1N1為例。當年的倖存者對H1N1有免疫力,但是他們如今漸漸都已經過世,如果那些病毒再次出現,會造成同樣的大流行。 

羅傑斯和他在俄國、以色列同事追蹤的是一種叫做血液寧集素的分子。他們在西伯利亞冰凍湖泊中發現了病毒的RNA。

據研究者介紹,這也是首次人們在冰層中發現RNA,這對於進一步的研究很有鼓舞性。此發現的病毒與曾經在一九三三到一九三八年間爆發的流感病毒十分相似,在上世紀六十年代也曾經流行過。研究者介紹,有些病毒可以周期性的反復發作。 

羅傑斯認為,對冰層中保存的病毒分子進行分析,可以幫助開發未來的抗流感疫苗。一旦這些病毒真的流行開來,人們已經有備無患。 

羅傑斯等人已經走訪了格陵蘭、南極洲和西伯利亞,未來的尋找行程將包括加拿大、喜馬拉雅山、阿拉斯加等地的湖泊。 

科學家在冰川中發現遠古微生物,包括美國科學家在阿拉斯加一個冰凍池塘裏發現的三萬二千年前的休眠細菌,以及十四萬年前的番茄嵌合病毒;最新的發現是,拉特格斯(Rutgers)大學的研究者在南極冰層中發現了八百萬年前的細菌,並成功使之在實驗室裏增殖。 

冰川中的病毒種類很多,研究人員曾在即將溶化的古老冰層發現包括各種怪異流感病毒、骨髓灰質病毒、天花病毒等,另外還有許多至今尚未探明的病毒種類。有科學家擔心,一旦冰川大範圍溶化,無疑是打開了一個潘多拉盒子。X

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