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史前巨獸長毛象魅力

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台北展場台灣民主紀念館現場購票人潮。(聯合報提供)

繼二零零五年日本愛知世界博覽會吸引二千萬參觀人潮,正在台灣展出的長毛象特展也引發一陣長毛象旋風。為什麼長毛象這麼有魅力呢?

看過卡通「冰原歷險記」的朋友,相信對長毛象(Mammuthus,又稱作猛象)的長相並不陌生,但畢竟是卡通。試想,當真實的史前動物長毛象跨越時空的長廊展現在面前時,將是何種景象?

最完整的長毛象世界首展

冰封一萬八千年的長毛象特展,全世界第二站於二零零八年七月至十一月初在台灣民主紀念館(原中正紀念堂)展出,四個月的參觀人數逾五十萬人次;十一月十八日起至明年三月移師台中自然科學博物館展出。這是長毛象特展繼二零零五年在日本「愛知博覽會」世界首展後的又一盛大展出,日本當時造成了二千多萬名遊客大排長龍、爭相目睹之盛況。

一百四十多件展品完整呈現了長毛象的身體部位,其中以來自薩哈共和國的兩頭長毛象「尤卡基爾」與「歐米亞空」最引人注目。其中小長毛象「歐米亞空」,是全世界保存最完整的長毛象遺骸,而且還是全球首度曝光。


未長牙的小長毛象「歐米亞空」頭部,是目前全世界保存最完整的長毛象遺骸。(聯合報提供)

連皮帶肉長毛象出土

二零零二年八月,在西伯利亞東北方靠近北極圈的極寒地帶,俄羅斯聯邦薩哈(Sakha)共和國北部臨海尤卡吉爾村東南方三十公里處,一對尖牙由平地崛起,絆倒了外出狩獵的尤卡吉爾村民。這份天賜的象牙寶藏於焉出土,更意外的是掘出整顆長毛象頭,生靈活現的令人振奮,肌膚完好還有彈性,一對彎曲長牙逾二公尺。消息立即傳遍世界,瑞士藥商輝凌製藥(Ferring Pharmaceuticals)董事會執行主席鮑爾森(Fredrick Paulsen)得知後,立刻出資買下,捐贈給該國俄羅斯聯邦薩哈共和國首都雅庫茲克的長毛象博物館冰藏下來,此一義舉,造就日後世人有幸親眼目睹這自然界的奇蹟。

這隻長毛象以發現地尤卡基爾(Yukagir)為其命名,即此次展出的大長毛象,牠是一萬八千年前約莫四十歲的雄長毛象。此後兩年,二零零三年到二零零四年探險家與學者們組成了長毛象調查小組,為找尋其餘的遺骸,在象頭出土的冰原上展開四度挖鑿,果不其然,挖出了膚毛完整的左前足,及頸椎、肩骨、胸骨、腿骨等遺骨。


尤卡基爾長毛象左前腳的樣子,在腳踝的部位可看到茶色的體毛。(聯合報提供)

「歐米亞空」在二零零四年出土,為一歲多幼雌象,距今約三萬多年前,研判係不慎跌入沼澤被冰封,是目前全世界保存最完整的長毛象。牠的身體被挖土機損壞,但頭頸部保存相當完整。

負責策劃這項展覽的台灣博物館林俊聰博士表示,「尤卡基爾」現今保存完整的象頭與左前足部份係在岸上被發現,而只剩遺骨的部位係陷在水中後由凍土封存。這兩頭象在永凍層中皮肉保存良好,出土後安置在攝氏零下十五度至十八度之間,科學家從牠們身上尋找基因,試圖重新複製這史前巨獸,但均告失敗。


在尤卡基爾巨大而彎曲的象牙另外一邊,有著大型巨獸的頭、耳朵以及眼睛。(聯合報提供)

來碗冰凍萬年的巨象肉湯?

面對巨大的、冰凍一萬多年的長毛象,曾有俄羅斯考古學家聯想到了象肉湯的滋味。

中國文化大學史學系副教授周健講了一個真實的故事:「俄羅斯考古學家在西伯利亞的凍原下挖掘出許多冰凍一萬多年的長毛象肉來,牠們的身體雖然不全,但長毛象肉卻冰存完好沒有爛掉,那裏像是一座天然的大冰箱,有一考古學家異想天開的砸下一塊肉來煮湯,一夥囫圇下肚,結果是集體腹瀉。」試想這飽嚐萬年風霜的凍肉所吸附的物體非屬一般吧!周健表示,「拉肚子事小,若蘊含未知病毒、細菌之類,可是要命的事。」

台灣也曾住有史前長毛象

在台灣從事大象化石研究的張鈞翔教授指出,台南左鎮鄉菜寮曾挖掘出三萬年前的長毛象化石,現存於左鎮鄉菜寮化石館。長毛象有很多種類,有北方型的寒帶長毛象,及南方型的溫帶長毛象。北方型的長毛象,體型比較巨大,有的肩高可達四公尺半以上,南方型的長毛象體型較小,如台灣長毛象的肩高可能只有三公尺,屬南方型的溫帶猛象。

長毛象屬名Mammuthus(猛象屬)源自於俄羅斯的古字mammut,意思是地下潛伏的事物,因為所有長毛象在被發現時,都已死亡並半埋於土中。長毛象中最為世人熟知的,就是生活於寒帶冰原的長毛象,外表披著長毛,因而稱為長毛象。

大象是目前陸地上最大的哺乳動物,在生物學上稱為「長鼻目」(Proboscidea),不過現今存活於世的該目動物只有一個「真象科」,真象科約在三百至四百萬年前出現,目前僅存非洲象與亞洲象。

根據亞洲象、非洲象及長毛象的遺傳性狀比較,科學家認為非洲象最先分化出來,其次才分出亞洲象與長毛象。非洲象的頭部相對較為平坦,象鼻的末端,非洲象有兩個指狀突起,亞洲象與長毛象都只有背(前)側面一個指狀突起,可以看出亞洲象與長毛象關係較近,與非洲象反而較遠。

長毛象的滅絕

「長毛象滅絕的原因一直沒有定論,恐龍生存於中生代距今約二億年至六千五百萬年前,絕種原因超過一百多種。」周健教授表示。最常被提出的說法是冰河期結束,氣溫升高導致長毛象不適應及生存空間減少。

另外有學者認為人類的捕殺也是原因之一。周健教授表示,在五、六千年前人類定居以後才有豢養動物來供給食用,以前都是以打獵為生,因此需求量是非常大的。

許多學者一致表示,不大可能有任何單一理由可以涵蓋所有物種滅絕的原因,重要的是藉著研究長毛象,現代人類應該學習珍惜環境,維護自然生態、善待生靈。◇


 

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