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集裝箱、檀木箱和箱子內外的智慧

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賓州費城爵碩(Drexel)大學商學院市場營銷學助理教授

世界經濟不景氣時,國際貿易首當其衝。最近有消息說,中國國際海運集裝箱集團(中集集團)的乾貨集裝箱業務已經停產兩個月了。雖然公司說,每年年底至來年年初都是乾貨箱的淡季,需求下降,公司會有停產的現象,但今年的情況顯然不同,乾貨箱製造更早的進入了淡季,中集集團三成員工處於放假,而整個中國乾貨箱製造業也基本處於停產和半停產狀態。


集裝箱的發明對全球貿易、世界經濟貢獻良多。圍繞箱子,古今中外的人們也動了許多腦筋。圖為一艘集裝箱貨輪在通過巴拿馬運河的一個船閘。(AFP)

集裝箱(Container),在港台一般稱為「貨櫃」或「貨箱」,它可是國際貿易和世界經濟的功臣。別看它其貌不揚、沉默寡言,一個冷冰冰的盒子,當未來學家預言著無國界世界可能到來、人類早晚實現地球村的時候,就是這些冷冰冰的盒子,悄無生息的在幕後推動著全球經濟的一體化。在各國的港口,看到集裝箱運輸船龐大的身姿,上面動輒堆著幾千、甚至上萬個集裝箱,的確令人覺得歎為觀止。

兩年前,普林斯頓大學出版社出了經濟學家馬克.萊文森(Marc Levinson)的書《The Box》(《集裝箱改變世界》)。書中描述到,一九五六年四月的一天,一艘經過改裝的油輪載著五十八隻貨箱從紐瓦克開往休斯頓。這個普普通通的開端,標誌著國際貿易的巨大變革。雖然集裝箱運輸又經過了十年才被人們所接受,但它帶來的運費大幅下降,終於征服了人們。繁複的談判導致集裝箱標準的建立,使得集裝箱可以在任何卡車、火車、和輪船上暢通無阻。為越戰中的美軍提供給養,又使集裝箱走向了世界。今天中國能成為世界工廠,集裝箱運輸也功不可沒。

中美貿易的不平衡大家有目共睹,美國運中國的產品,多是計算機、通訊設備、小麥大豆、和飛機之類的,除了農產品之外,其他要麼幾乎不占地方,要麼一架飛機可以運好多好多。而從中國來美的產品,從小型機械、兒童玩具、衣物鞋子到電視機,都是勞動密集、體積大的東西,特別占集裝箱的空間。十幾年下來,中國來美國的船滿滿的,美國去中國的船裝不滿。再後來,美國就有了許多空餘的集裝箱。

那天,忽然動了一個念,想著這裏也許有些商機,就跟業界的朋友商量,看看能不能把剩餘的集裝箱買下來,上面打洞安上門窗,改裝成模塊式的住房,一家一個或兩個集裝箱,可以疊成上下樓。更妙的是,搬家時,一個卡車把集裝箱上的家直接拖走,到另外一個城市放下來就成了,省卻許多搬家的煩惱,這該有多好?商量了半天沒什麼結果,再後來發現,這個主意別人早想到了,並且已經做出來了。

六、七年前,就有人想到了用集裝箱蓋房子。倫敦的集裝箱房子既環保又舒適,連集裝箱堆積出來的社區都有了。英國的都市空間規劃組織將集裝箱作為房屋的組件,二零零一年在倫敦的碼頭區建成了「集裝箱城」(Container City)。在荷蘭,集裝箱被用來給學生建公寓,公寓有一千個房間,解決了大學生住房難的問題。

在集裝箱這個聰明的點子之前,國際貿易是怎樣解決運輸問題的呢?那天看到清朝商人用檀木箱運瓷器去歐洲的故事,覺得很有啟發。幾百年前,人們的智慧也不下於我們今天。想想看,當年沒有柏油路,只有馬車在顛簸的路上行進;沒有衛星導航的萬噸貨輪,只有蒸汽船、帆船在風雨中漂泊。要萬里運輸易碎、脆弱的瓷器,這挑戰可是夠大的了。

當時的中國商人呢,先在船底結結實實的釘上木箱,然後,把精美的瓷器放進小檀木箱,瓷器周圍用細茶葉末填滿;小檀木箱再放進大檀木箱,小箱周圍用粗茶葉填滿;大檀木箱最後放進船上的固定木箱裏,這樣就可以啟程了。

船到歐洲,好戲這才開始。中國商人把大檀木箱當貴重家具賣給歐洲的有錢貴族,把小檀木箱當珠寶盒、首飾盒賣給歐洲的貴婦人;粗茶葉和細茶葉經過篩選分級,賣給喜歡喝茶喜歡瘋了的英國人和法國人;最後,才賣作為主角的中國瓷器。往往呢,賣檀木箱和茶葉的利潤,比瓷器還要高出許多。物盡其用、毫無浪費,其中的智慧的確很大。

要說檀木這個東西,也是蠻有意思的。檀香別名白檀、旃檀,其木質細緻堅硬,其木香甜而帶異國情調,餘香裊繞,自古就深受歡迎。從印度到埃及、希臘、羅馬的貿易線上,常見載滿著檀香的大蓬車。遠近馳名的杭州檀香扇,就是用檀香木製成的,一搖清香四溢,歷時十年八載仍清香撲鼻。

在梵語中,檀是佈施的意思。人類歷史上,檀香木是權力和地位的象徵,在印度它被稱為「聖樹」。在東方,北京雍和宮的白檀巨佛雕像高26米,直徑3米,由整根檀香木雕琢而成,舉世無雙。在西方,最有智慧的所羅門王的聖殿中,也使用檀香木。可惜的是,據西雙版納熱帶植物園劉文耀先生的考據,在中國,自然的檀香資源已經消失,只能從印度、印尼、澳洲進口。

不管是集裝箱還是檀木箱,說起來,都是簡單的「盒子」,但其中都蘊含了古今人們許多的智慧。這個「盒子」呢,也是管理學中一個長盛不衰的話題。人們都知道那句「在盒子外思考」或「在框架外思維」(Thinking outside the box)的名言。現在呢,還不只是在盒子外思考的問題了。美國一家商學院的格言是,你已經跳到盒子外頭來了,現在的問題,是盒子是從哪裏來的,會到哪裏去。◇

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