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【天文發現】地球磁場出現巨大裂縫

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被束縛在地球磁場中的電離氣體影像。此圖由美國航天局太空飛船與地球北極上空拍攝。電離氣體影像間接反映了地球磁場的情況。(法新社)

根據《美聯社》十二月十六日報導,美國研究人員觀測最新的衛星結果顯示,保護地球以避免受到太陽猛烈爆發活動傷害的磁場,竟然出現了一個前所未有的巨大裂痕。這一驚人的發現是美國太空總署由五顆小衛星組成的Themis衛星組於二零零七年夏季觀測而得。

長久以來,科學家就瞭解到保護地球免受惡劣太空天氣影響的磁場,有如年久失修的老房子,有時會無法避免受到太陽帶電粒子的猛烈爆發的影響。而類似這樣的磁場裂縫能夠製造壯觀的極光,但同時也會破壞衛星與地面的通訊系統。Themis衛星組的觀測結果顯示,地球磁場有時會出現兩條裂縫,致使太陽風——太陽噴射的帶電粒子流,速度高達到每小時一百萬哩(大約每小時一百六十萬公里)——穿透地球外部的大氣層。

去年夏天,Themis衛星組計算了一層太陽粒子的厚度,其在地球磁場圈最外部的厚度至少在四千哩(大約六千四百三十七公里)以上,這是至今為止在地球磁場防護罩上發現的最大裂縫。

在美國舊金山舉行的地球物理學聯合會議上,加州柏克萊大學Themis衛星組專案科學家馬里特.奧列羅塞特(Marit Oieroset)表示:「裂縫的擴大速度非常快。」但有些類似的裂縫只是暫時的,二零零七年發現這個裂縫只裂開大約一個小時而已。而太陽耀斑 (Solar flares)對在軌道活動的太空員可能會構成潛在威脅,通常不會威脅到地面上人類的安全。

此次研究是由美國太空總署和國家科學基金會資助的。科學家們最初認為,這一次史上的最大裂縫是發生在地球和太陽磁場處於相反方向時,但Themis衛星組觀測的資料顯示卻恰好相反。奧列羅塞特表示,在兩個磁場方向相同時,太陽風會穿透地球防護罩的次數是方向相反時的二十倍。◇

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