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H1N1 流感病毒的前世今生

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二零零九年四月三十日,墨西哥城地鐵站裏人們都戴著口罩以防流感傳染。(AFP)

目前仍在全球傳播的新型H1N1流感病毒,至今雖未對人類社會的正常運作帶來影響,但其傳播速度之快、且醫學界尚無疫苗,著實讓人們一度驚慌。這種新型流感病毒從何而來?與禽流感、豬流感有什麼關係?流感對人類會帶來何種災難?


新H1N1甲型(A型)流感病毒(AFP)

零零九年四月二十三日,世界媒體首次公開報導了墨西哥正在爆發一場流行傳染病。從六十多名青壯年的屍體中人們發現了豬流感病毒,隨著世界各地不斷湧現的確診案例,「Swine Flu」一詞迅速傳遍了全球。二十四日世界衛生組織(WHO)宣布致病原因可能是一種新型H1N1流感病毒。二十五日,墨西哥宣布暫停所有公眾活動以減少傳播。

二十八日,在襲擊北美洲、歐洲之後,流感開始肆虐亞太地區,同日WHO將疫情警告提升至第四級。二十九日,由於在美國發現首宗人傳人案例,疫情被提升到第五級,離最高級別只相差一級。同時人們也清楚認識到,這次疫情不是因為豬流感,而是由豬流感、禽流感、人流感三者結合變種後而形成的新型流感,改稱「甲型H1N1流感」才合適。

截至五月八日,全球二十三個國家通報了二千零九十九起H1N1新型流感病例,包括四十四起死亡病例,其中四十二人死於墨西哥。隨著墨西哥商場劇院的重新開放,很多人長長的鬆了一口氣。由於有「達菲」等抗病毒藥的使用,人們慶幸這次流感病毒雖然傳染力較強,但毒性不大。但專家警告說,根據流感以往的特性,很可能還會有毒性更強的第二波、第三波,九十年前西班牙大流感帶給人類的傷痛,再次被提到人們面前。


人在打噴嚏時會將流感病毒傳得很遠。(網絡圖片)

病毒:人類如影隨形的伴侶

「病毒(Virus)」是微生物中最小的生命實體。它不但沒有細胞結構,大多僅含有一種核酸(DNA或RNA)和蛋白質。病毒具有專性寄生性,根據宿主的不同,可分為動物病毒、植物病毒、細菌病毒和擬病毒等多種類型。病毒的形狀和大小千差萬別,病毒雖小,卻能給人類帶來各種病變。早在人類存在之前病毒就已存在,很多科學家相信,有的病毒甚至來自於外太空。

病毒由於組成簡單,缺乏增殖所需要的生殖系統,故而只能在活的宿主細胞內增殖。絕大多數病毒自我複製過程可分為六步:吸附、侵入、脫殼、生物合成、組裝和釋放。一旦病毒成熟後釋放新的病毒,宿主細胞就會迅速死亡。從吸附到釋放這樣一個感染周期下來,一個病毒就能變成一百—一千個病毒,從而導致人體病變。

病毒讓人得病一般有三種方式:一是病毒侵入細胞之後迅速繁殖,導致人體細胞死亡。這通常表現為急性疾病,體質弱者往往最先受害。二是病毒緩慢發展,逐漸控制人體細胞,這常見於慢性疾病,如乙型、丙型肝炎和艾滋病。第三種,當病毒入侵時,人體免疫細胞出現過激反應,導致強烈的炎癥,從而使人體器官機能失效,這樣死於「細胞激素風暴」(Cytokine storm)的大多是青壯年。

直到一九三三年,英國科學家斯密斯(Wilson Smith)等人分離出第一個人類流感病毒,並命名為「H1N1」,人們才知道流行性感冒是由流感病毒所造成。一般常見的甲型流感,由15種血凝素(H)及9種神經氨酸酶(N)排列組合而成,這樣就使流感具有多種亞型。

最近的一百多年來人類經歷了七次大的流感,如一八八九至一八九零年的俄羅斯流感(毒株類別:甲型H2N2 流感病毒),死亡一百萬人;一九一八至一九二零年的西班牙流感(甲型H1N1流感病毒),全球死亡人數在二千五百萬至九千萬之間;一九五七至一九五八年的亞洲流感(甲型H2N2),一百萬人死亡;一九六八至一九六九年的香港流感(甲型H3N2),死者上百萬;一九九九年十一月至二零零零年四月的全球大流感,(H3N2亞型流感病毒),還有這次二零零九年四月全球範圍(甲型H1N1)流感病毒的突然襲擊。

目前人類還無法知曉病毒產生和重組的原因,但科學家相信,自然界存在一個平衡,物種之間也是相互依存的。由於地球人口的爆炸性增長,人類不斷侵占野生動植物的天地,於是不少對動植物傷害不大的病毒傳染到人類後,給人類帶來致命的危害。重新擺正人與自然的關系,也是很多人在反思的。


一九一八年十二月,戴口罩的西雅圖警察。(維基百科)


一九一九年五月二十九日麻薩諸塞州的Emery Hill,放屍體的帳篷。(維基百科)

西班牙流感:六成人口被感染

一九一七年第一次世界大戰進行到第三年,協約國和同盟國交戰正酣,然而讓雙方停火的卻是一場看不見的人類與流感病毒之戰。最早記載說在一九一八年三月十八日早晨,正準備出兵歐洲的美國某部隊的炊事員,突然感覺頭痛、發燒、嗓子疼和肌肉酸痛,軍醫認為他只是患了小感冒而沒在意。儘管幾天後患病人數增至五百人以上,美軍仍然按計畫前往歐洲。

美軍首先在西班牙登陸。短短一個月裏西班牙三分之一的市民、即八百萬人患流感,政府關門,交通停運,商場停業,整個城市陷於癱瘓中,連西班牙國王也因此而亡。流感很快傳遍整個歐洲,僅法國就有四十萬人死於流感。病人高燒不退,他們因缺氧而拼命喘息,許多人窒息而死,從其鼻子和口腔中衝出來帶有血腥味的泡沫。人們這才意識到:殺人流感來了。

這次流感可簡單分為三波:一九一八年春季的第一波,基本上只是普通的流行性感冒;一九一八年秋季的第二波是死亡率最高的一波。第三波發生於一九一九年冬季至來年春季是第三波,死亡率介於第一波和第二波之間。

人們把這次流感稱為「西班牙流感」其實是種誤會。因為流感並不起源於西班牙,相比之下西班牙疫情也並不最嚴重,只是在歐洲人眼裏流感最先大規模亮相於西班牙而已。至於流感的真正起源人們眾說紛紜,有人甚至懷疑是一九一七年隨中國勞工帶到美國的。在一九一八年全年,隨著貿易航線,病毒被帶到全世界,橫掃北美洲、歐洲、亞洲、巴西和南太平洋,造成極為嚴重的傷亡,其中印度的死亡率最高,每一百人中就有五人死於流感。

一名澳大利亞婦女回憶說,她家門口每七分鐘就有一個送葬隊伍,幾乎首尾相接,她的心情真是無法形容。在巴西里約熱內盧,一個在等班車的男子一邊向人打聽終點站,一邊倒地死去。南非開普敦一輛電車只行駛了三公里就有六個人死在車上。在紐約四個人打牌到深夜,第二天一早三人已經病倒了。在芝加哥一名工人恐懼到極點,高喊:「讓我用自己的方式保護家人!」然後用刀片割開了一家五口的喉嚨。

第二波死亡的大多是二十至三十五歲的青壯年族群,其症狀除了高燒、頭痛之外,還有臉色發青和咳血等,很多人死於流感引發的肺炎。專家推測青壯年死亡率高有兩種原因:一是老年人一生中經歷過流感,所以相對有抵抗力;二是青壯年免疫系統較強,在消滅外來病毒的過程中容易導致過激反應,使發燒、發炎現象嚴重,從而發生肺炎,令患者呼吸困難而死亡。

據統計,在一九一八年三月至一九一九年九月的十八個月中,流感奪去了全球約2%人口的性命。當時全世界人口約十七億,而被流感傳染的約10億(感染率60%),估計有二千五百萬到四千萬人死亡,也有人稱有七千萬近一億人死亡,而一戰死亡人數為一千萬。流感病毒全球平均致死率為2.5%—5%,是一般流感0.1%致死率的二十五倍以上,這令西班牙流感成為人類歷史上最致命的傳染病。儘管人類經歷過天花、傷寒、鼠疫、霍亂等烈性傳染病,但由於古代交通落後,死亡總數最多的卻是這個看似最不起眼的小感冒。


二零零九年五月七日,香港防疫人員在隔離可能帶有流感病毒的遊客。(AFP)

豬流感與禽流感的組合?

為了預防殺人流感的再度爆發,二十世紀八零年代科學界重新開始了尋找西班牙流感病毒的工作,其中兩個組的工作最為出色。一個研究小組以美軍病理學研究所的塔本博格博士(J. Taubenberger)為首,另一個則以世界流感權威克絲娣博士為領導。

塔本博格博士在搜尋研究所的檔案時,偶然發現了因患西班牙流感死亡者的切片,他利用遺傳學技術複製了流感病毒的基因編碼,並同其他流感病毒作了比較,其論文發表在一九九七年的美國《科學》雜誌上。後來在病理學家約翰‧胡爾汀的幫助下,他們找到一九一八年埋在阿拉斯加永久凍土層的死者屍體,用其肺做了個完好的標本。他們認為一九一八年的流感病毒與豬流感病毒十分相似,是一種與甲型(A型)流感病毒(H1N1)密切相關的病毒。

而克絲娣小組在挪威的凍土層下找到了一具腐爛程度較低的屍體。通過研究流感死亡者的軟組織。他們認為殺人流感病毒更像禽流感病毒,他甚至斷言,一九一八年殺人流感是由家禽或鳥類傳染給人類的。

由於缺乏一九一八至一九三九年及一九一八年以前流感病毒的樣本,科學家們很難判斷一九一八年流感從何而來,但不少人相信這種流感病毒原本寄生在鳥類身上,由鳥類傳染給人,人又傳染給豬,當長期宿主在豬身上時,病毒發生了重組,因而產生了既能人豬雙向傳染、多次傳染,又能在人中發展成人傳人的新型烈性病毒。豬流感、禽流感、人流感病毒的重組,這好像意味著目前的這次流感很可能就是第二個「西班牙流感」。

如今這次墨西哥流感的未來如何,人們還在觀察中。早在兩年前著名醫學雜誌《柳葉刀》根據目前人類現狀推斷說:如果現在爆發全球性的流感疫情,一年內喪生人數將多達六千二百萬人。但願這個警示不會變成現實,但如今的疫情的確讓人憂心。◇

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