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對抗不景氣 簡樸是解藥

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很多中產階級的消費者將永久性地縮小生活開銷,計劃換小車、買小型房子、每年渡假一次而不是兩次,並設法增加儲蓄。(大紀元資料室)

次貸危機引發全球金融風暴,銀行、企業相繼倒閉,一波波失業潮衝擊著人們的心靈。褪下繁華的生活與排場,走出不景氣所帶來的心靈創傷,人們漸漸發現反璞歸真的生活才是面對不景氣的解藥。陪伴孩子的時間、親自作巧克力送給喜愛的人、和親友來趟短程的旅行、看場神韻的演出……成為人們在面對不景氣中的幸福之道。

  去年十月美國華爾街次貸危機引發的全球金融風暴以來,一個個銀行和企業相繼倒閉,一波波失業潮衝擊著人們的心靈,很多人投資縮水、收入驟減、住宅被法拍,特別在風暴中心的美國,四月份失業人口還在增加,有人不堪忍受而自尋短見、有忿忿不平槍擊無辜、有對家人拔刀相殘,有憂慮難眠而患憂鬱症,但更多人在苦苦尋求心靈的寧靜,試圖隨遇而安。

  在漫長的等待經濟復甦期間,人們忽然發現,曾高度追求的物質繁華似乎不那麼重要,早已忽視的友情、家庭、享受自然等恬靜的生活更令人嚮往,「省吃儉用」「量入而出」等傳統習俗再次成為人們的信條。忙碌中多一份坦然,閒暇時念一聲感恩,生活可能會變得更加愉悅和充實。

經濟衰退 壓力陡增

  自二零零七年十二月經濟衰退開始,美國已失去五千七百萬個就業機會。全國失業率為8.9%,為近二十五年來之最。據勞工部報告,四月份全美四十四州失業人口續增,密歇根州失業率最高,達12.9%。國稅局稅收大減34%,首季法拍屋激增,房貸違約率12%創新高,人們心情降到極點。只三月十日到四月十日,美國已發生十多起槍殺案,數十人死亡。

  大學生就業也十分嚴峻。據「全美大學與雇主協會」統計,大學生畢業時找到工作比率大幅下降,二零零七年是51%;零八年降到26%;今年更減為19.5%,最近幾個月,據美聯社與mtvU調查,85%的大學生感到壓力,過去兩周,42%感到沮喪或絕望;13%至少有輕度抑鬱症;11%想傷害自己或覺得最好死了;9%有中度至重度抑鬱症的危險。

  雖然最近幾天,專家預告這場經濟衰退終於有望結束。美國企業經濟協會(NABE)通過調查四十五名經濟預測專家表示,下半年的經濟復甦力道「溫和」,其後將逐步穩定好轉。五月份消費者信心指數也創八個月來新高,紐約油價飆高,近期華爾街股市收盤大漲。現房交易四月份上升2.9%,被視為住房市場接近觸底。

  但近一年來的嚴重經濟衰退不斷「敲打」著人們的神經,已使很多人的「衣食住行」發生改變。哈佛商學院市場部教授約翰.奎爾奇(John Quelch)預測,經歷了經濟衰退期後,很多中產階級消費者將會重新審視自己的生活方式,並決定永久性的縮小生活開銷。他稱呼這類人為「簡化生活者」。

衣食回歸簡樸自然

  隨著經濟衰退及物價上漲,新一輪民眾種菜時尚興起。愈來愈多人開始自己種菜,社區菜園增加,觀賞植物悄然變成務實經濟作物。阿罕布拉市多年前專門闢出的社區菜園,以每年每平方尺十二分的廉價外租,提供民眾娛樂休閒去處,去年以來,申請人數成倍增長,不僅當地居民,其他城市民眾也加入申請。

  在洛杉磯一家服裝公司工作的維勒太太說,她現在一周至少兩、三次專程從洛杉磯來阿罕布拉護理她心愛的菜園,每次三、四個小時,周末更是從上午到黃昏。維勒說,她種莧菜、南瓜、蔥和韭菜,一家五口的蔬菜基本可以自給,去年整個夏天,全家蔬菜沙拉都來自自家菜園。

  據美國園藝協會報告,與兩年前相比,家庭菜園今年預計會上升40%。賓州Warminster, Pa.大型種子公司W. Atlee Burpee說,蔬菜種子銷售上升了30%。這家公司為費城以外上百位園藝者提供基礎訓練課程。

  愛「血拚」的人也不太敢到購物中心掃貨了,傾向於衣著樸實,更有人剪新髮型趕時尚。美國經濟學家喬治.泰勒提出令人莞爾的「裙擺指數」理論,他主張當經濟上揚時,女人的裙子變短,當經濟低迷時,裙子則變長,象徵著保守。

  名牌專賣店生意冷清,但許多「二手店」卻生意紅火。紐約一高檔「二手店」老闆說,前幾天進來一名女士,先生是雷曼兄弟公司前員工。雷曼破產降低了他們的生活水準,她只花上百美元買了條裙子。老闆說,同樣的裙子,如果在專賣店買,可能要花數千美元。

消費減少 儲蓄增加

  在美國消費者削減開支,零售急劇下滑的情況下,廉價商店的生意興旺,人們購買商品更注重經濟和實用。沃爾瑪(Wal-Mart)在美國市場的銷量比零七年度增加6%。截至今年一月三十一日,沃爾瑪第四季度的淨營業額接近一千多億美元,同比增長1.7%,創下史上最好的第四季度銷售額。


在美國消費者削減開支,零售急劇下滑的情況下,廉價商店的生意興旺,人們購買商品更注重經濟和實用,如沃爾瑪在美國市場的銷量比二零零七年度增加6%。(AFP)

  美國還有三家上市的最廉價「一美元商品」連鎖企業,也是生意超好。從去年九月到十一月又新開店六十五家,已增至六千六百多家分店。其中「家庭美元」連鎖店的銷售額較前一年增長2.1% ,其股票價格去年上漲近 36%,成為美國股市標普五百大企業績效王之一。

  奎爾奇教授分析,美國人開始改變自己的思考模式,避免大型消費,認識到以前認為必須擁有的東西,不過是奢侈品。他說:「將會有很多消費者審視自己的生活方式然後告訴自己,他們不想再回到那條路上,再次重新經歷這一切。」

  美國疾病控制和預防中心報告,去年下半年,20%的美國家庭僅使用手機,比上半年增長近3%,是美國政府自從零三年開始收集此數據以來六個月增長率最高的。而17%的家庭僅使用地面線路電話而沒有手機。

  熱衷於「欠帳」過日子的美國人也開始儲蓄,為突然失掉工作收入減少而做準備,設法增加儲蓄。今年三月由布勞恩研究所和美國銀行聯合舉辦對千名成年人的電話調查顯示,他們現在比三個月前更節約了。85%的人表示,他們現在更節省或至少和3個月前一樣,40%的人表示增加了儲蓄。

  美國杜克大學經濟學教授丹.艾瑞利說,人們更有意識的節省了。他們認為,開始並不理解自己周圍的世界,而現在希望能有一定的掌控,金錢是一種方式。除了投資、消費,錢留在手頭也給人一種安全感。

珍惜家庭溫馨 友情氛圍


  在裁員頻傳、失業威脅的背景下,人們更加珍惜家庭的溫馨、友情的氛圍。今年情人節,很多情侶傾向於富有創意的DIY禮品。一個做工粗糙的煙灰缸、一條針法簡單的圍巾,花費很少但卻凝結了更多的心思,也能讓情侶感覺溫暖。

  據悉,往年搶手的精美意式餐點和昂貴法式大餐已淡出美國市場,頂級餐館情人節預訂率比去年降低25%。一些高檔餐館門庭冷落,有的甚至以五折促銷吸引顧客。而漢堡包、烤奶酪三明治和意大利通心粉等家常食物開始熱賣。

  據美國著名婚戀中介公司「只是一頓午飯」公布的最新民意調查結果,願為情人節花費一百美元以上的男士比例只為31%,沒有為「情人節」夜晚準備特別節目的人占63%,而打算出門約會的人只有14%。

  對美國經濟發展有巨大貢獻的移民,因經濟蕭條而比美國本土人更加受到重創。今年第一季度,移民失業率是9.7%,達一九九四年以來最高紀錄。《華盛頓郵報》報導,有研究表明,他們開始從美國回流到母國,這些在美國為讓全家過上好日子而終日奔波的移民,終於家庭團聚,有了和子女一起玩耍的機會。

  當景氣差、荷包變少時,人們通常待在家裏,家庭及朋友聚會增加,成為互相之間增進感情的好機會。家庭娛樂事業也開始了增長,譬如,Wii的熱賣,去年前十一個月Nintendo的業績增加20%,而零七年的總營收已開始勁揚40%。

  加拿大統計局針對居住在多倫多等六大城市近郊的六千八百人最新民意調查指出,人們花費大量時間在園藝工作、散步或遛狗、陪孩子在花園裏嬉戲,還自己修繕房屋,甚至改造房屋。四十二歲的卡爾加裏居民密謝兒.勞倫斯說,她特別喜歡在自家花園裏從早待到晚。很多人已把改善家居當成休假安排。

公車自行車 時尚興起

  美國一向被稱為「車輪上」的國家,但隨著收入減少、油價不穩定,人們開始減少開車、降低時速,搭乘公車及騎自行車成為潮流。據報導,美國東部的大眾運輸工具總是擠滿人潮,Amtrak火車全天候都處在高峰時刻,公路上的自行車也越來越多。


不景氣讓愈來愈多的美國人上下班選擇大眾運輸工具。(Getty Images)

  被稱為「世界十字路口」的美國紐約著名地標時代廣場也即將大變身,市政府將禁止所有車輛在該段百老彙大街通行,使廣場成為「行人天堂」,禁車行的範圍包括介乎四十二街與四十七街之間時代廣場的一段,以及介乎三十三街及三十五街先驅廣場的一段百老彙大街。

  紐約當局五月二十四日在即將被封閉的路段架起圍欄,在二十五日舉行慶祝無車化的活動。市長布隆伯格表示,他希望透過禁行措施把廣場還給行人。運輸局長薩迪克.翰認為,這對交通和區內商戶都是好事,大家都將享受無車廣場的經驗。

  加拿大總理哈珀及安省省長麥堅迪五月十五日在多倫多聯合宣布,投資九點五億加元,在安省首府多倫多興建全長十五公里的雪柏大道東輕鐵工程,第一期工程將於下半年動工。此前,麥堅迪四月一日宣布,省府將撥款九十億元用於大多倫多地區的公共交通建設項目。

  按多倫多市提出的公交輕鐵計畫,整個城市將增加一百二十公里的服務路線。到二零二一年,新的線路每年將運一億七千五百萬乘客。這是加拿大聯邦和安省政府聯合實施的一系列刺激經濟、鼓勵環保的舉措之一。

  有專家稱,此舉可望汙染減少。依邏輯推理,如果石油消秏減少,煙霧就會減少,造成溫室效應的二氧化碳降低,我們可以呼吸更新鮮的空氣。雖然沒有相關量化的研究,但一項交通死亡的研究指出,與空氣汙染有關的死亡案件可減少六百件。而與車禍有關的死亡案件每年約可減少兩千人次。也許這是在走向自然復甦的道路。

節儉旅遊 房車熱銷


  今年夏季旅遊旺季即將到來,新的廉價航空公司「美捷」甚至推出九美元起的機票價格。但越來越多的美國人為省錢轉向使用經濟實惠的房車(Recreational Vehicle,RV)旅遊,鼓舞了RV經銷商和製造商。據美國房車行業協會(RVIA)最新預測,陷入困境的房車業開始復甦。


面對不景氣,越來越多的美國人為省錢轉向使用經濟實惠的房車旅遊,鼓舞了RV經銷商和製造商。(Getty Images)

  就在幾周前,RVIA報告,RV第一季度出貨比去年下降63%。一些經銷商說,他們打算清倉,正在提供多達數萬美元的折扣。得克薩斯州Waller的房車代理理查德.喬特稱,現在是「三十年來房車銷售的最好時間。」RVIA主席瑞查.庫恩(Richard Coon)也說:「在我職業生涯中,從未有過這樣好的購買時間。」

  目前,該行業走向興旺。RVIA在廣告上說,去年年末,通過PKF Consulting咨詢發現,一個四口之家使用RV度假,比更「傳統」的涉及機票和酒店住宿的休假低27%至61%。專家們還表示,為省錢,你不必有自己的房車。據RVIA統計,已有約四十萬美國人居住在房車裏。

  俄亥俄州Shipshewana的馬特.奧克桑德五月二十四日全家租賃一輛房車出外旅遊,度過了陣亡將士紀念日周末,非常開心。他說,四天花費約八百美元。雖不便宜,但優於其它任何方式旅遊。他正在考慮購買自己的房車。

  短期旅遊也開始時尚起來。據美國旅遊協會預估,今年六至八月期間,全國民眾在家庭旅遊費用的總支出將為三點二二億美元,比去年同期下降2.2%,較前年少2.9%。許多民眾捨棄為期一周的長假期,轉為周末出遊或短期旅遊。


時下短期旅遊興起,美國華盛頓一年一度的櫻花節(National Cherry Blossom Festival),觀賞櫻花的人如潮。(AFP)

  據美聯社報導,海洋城旅遊局說,這個國殤日長周末,海洋城吸引了二十七萬多旅遊者前來觀光,是九三年以來人數最多的一次。他們來自馬里蘭、賓夕法尼亞、新澤西和紐約。去年人數是二十二萬六千。

  另外,「居家」渡假也興起,據報導,前往加勒比海地區旅遊業開始沒落。不少民眾捨棄高價位旅遊,選擇釣魚這類低花費的休閒活動。一家釣魚器材公司的主管表示,去年公司營收足足上升二倍之多。父母們更是縮減旅遊預算,轉而為孩子採買自家庭院的娛樂設備,一名俄亥俄州的玩具業者代表指出,目前的營業額仍在攀升之中。

正統文化 感人至深

  令人想不到的是,僅管全世界都在為經濟危機和失業發愁,交響樂團卻絲毫不失聽眾,音樂家也一點不擔心失業。或許人們意識到,生活中什麼才是最重要的?被譽為精神營養品之一的古典音樂能帶給人們美感、幸福及健康,音樂廳成為人們抒發感情、表現感情、寄托感情的藝術場所。

  據美國《芝加哥論壇報》三月八日報導,大量美國青少年不惜花大價錢就讀各類音樂學院,音樂專業的申請人數大大超過其他學科。二零零九年到一零年間,哥倫比亞音樂學院申請學習音樂的學生數上漲37%,過去五年間增長兩倍。而該校各科目平均申請率僅為8%。同樣,俄亥俄奧伯林音樂學院申請率也創新高,印第安那德保爾大學音樂學院過去五年增長50%。

  更神奇的是,儘管受到金融風暴的衝擊,據《大紀元時報》報導,總部設在紐約的「神韻藝術團」,今年三個團隊同時展開北美、歐洲、亞洲和大洋洲的巡回演出,近半年來已在上百個城市上演了數百場。在美國首都華盛頓、加拿大首都渥太華等大部分城市觀眾爆滿,一票難求,受到熱烈歡迎。


矽谷一家高科技公司總裁凱薩.里昂(Cesar Leon)(左一)帶著妻子(左二)及其家人前來觀看晚會。在中場休息時,他興奮地說,「我非常陶醉。我明年還會來,下次我要買最貴的票觀賞晚會。」(攝影∕馬有志)

  在最近的美國高科技重鎮矽谷聖荷西五月十五日的演出中,據報導,每一次大幕拉開,觀眾席上就傳出「哇」的一片驚歎之聲,歷時二個半小時的演出,掌聲、喝采聲不斷,高潮疊起。演出結束後,苗比達市副市長馬修(Pete McHugh)感歎:「整台表演都太完美了!」

  心理學專家雅芮爾.童科索(Ariel Troncoso)在晚會結束時仍陶醉在演出當中,他說自己被感動了:「今天的演出對我來說,真是極大的享受。我也很喜歡對中國古典舞的介紹:聖潔的生命、關愛、迷失、輪迴、希望、善良、慈悲、神聖……;所有都被如此美妙的呈現於同一舞台。她通過歌曲、舞蹈、服裝、顏色、節奏在與你說話,直達人的心靈深處。」

  該藝術團是以歌舞形式,表達「繼承並開創人類正統文化」的宗旨,再現中華神傳文化的精髓,讓人們在古樸典雅、清逸柔美的舞蹈和美妙動人、莊嚴輝煌的樂曲中,心靈得到洗滌和昇華。觀眾不乏政要、金融界人士、藝術家、科學家等,人們在職場經營的疲憊和煩憂下,到這裏充分體味到難得的寧靜祥和,從精神方面尋找心靈的解脫和愉悅。

心懷感恩 人生自在

  在金融危機爆發之前的二零零三年,應該說,生活在美國和歐洲的人們,物質生活的享受幾乎應有盡有。出門旅行從來沒有這樣便捷和經濟,通訊技術可使全世界的人相互隨時通話。人們可以公開發表言論、自由自在地與自己喜歡的人結婚。然而,不幸的是,就在美國又有多少人感到幸福、並相信生活越來越好呢?

  美國著名記者兼學者伊斯特.布魯克在著書《自相矛盾的進步》(The Progress Paradox)中說:「統計數字表明,認為自己生活『幸福』的美國人五十多年來沒有增加;而認為自己生活得『非常幸福』的人數卻減少了。與此同時,西方國家中患『憂鬱症』的人數五十年間增加十倍。除『幸福』外,美國和歐洲人所擁有的每種財富比以往任何時候都多。」

  即便是在二零零一年發生九一一恐怖襲擊之前的經濟鼎盛時期,民意測驗顯示,美國人普遍認為美國在走下坡路。比如一九九六年的一次民意調查,當時美國的各項經濟指標都處於正面,但25%的美國人表示經濟狀況要遠比他們的父輩時差得多;接受調查的人中有60%預期美國的狀況將來會更糟糕。

  布魯克認為,在生活的富足與自由自在中,人們仍然感到悲觀和憂鬱。他呼籲,美國人和歐洲人應該學會感謝自己的祖先。是先輩們辛勤工作、勇於犧牲才創造了今天所享受的自由與繁榮。不要生活在一個幸運的時代,而毫不感到幸運和感激。

  或許,反省過去的不知足狀態,今天的人們重新審視自己生活中的孰輕孰重,相互間多一些體貼,少一些抱怨,珍惜擁有的一切,擺脫茫然和疲憊,心懷感恩,回歸純樸、淡定自如,「幸福」金錢買不來,但可以來自內心的平衡。◇
 

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