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震驚中外的虎門銷煙

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虎門銷煙想像圖。(維基百科)

1839年6月3日的「虎門銷煙」事件,不僅促成中英鴉片戰爭,還開啟了中國百年的被侵略史。然而,當時為什麼需要禁煙?禁煙真是引發中外戰爭的關鍵嗎?

鴉片流入中國的時間很早,在唐朝就經由大食傳入罌粟種植,稱為「阿芙蓉」,並作為藥材使用。到了清代中葉,民間漸漸興起吸鴉片的風氣,致使雍正帝在1729年下令禁食鴉片,之後多位皇帝也多有禁煙規定。

然而,鴉片成為大患,是到了19世紀時。當時英國東印度公司為了平衡長期與中國貿易的逆差,便從印度走私鴉片到中國,於是鴉片遂漸流毒成禍。由於當時清政府規定不得販賣鴉片,英國商人都把鴉片放在貨船上,作為倉庫,再經由漁船走私到陸地上。這種儲藏鴉片的貨船,被稱為「躉船」。

道光年間,由於鴉片走私量日益增加,致使「上自官府縉紳,下至工商優隸以及婦女、僧尼、道士,隨在吸食」,對中國人的健康影響甚鉅,每年更因為鴉片走私,導致上千萬兩的白銀流出。

由於清代的貨幣是銀銅雙本位,小額使用銅錢,大額與納稅使用白銀。一般貧苦的百姓,生活時多用銅錢,一旦白銀大量缺乏,勢必要以更多的銅錢才能換得足夠的白銀納稅,對中下層百姓的生活影響極大。

因此,林則徐力諫道光帝禁煙時說:「鴉片流毒於天下……數十年後,中原幾無可以禦敵之兵,且無可充餉之銀。」道光帝終於聽從建議,任命林則徐為欽差大臣,決心禁除鴉片走私。

林則徐抵粵後,鴉片商原以為賄賂能打動新來的欽差大臣,但林則徐全不動心,限定三日內交出全數鴉片,但大部分的煙商,皆繳交數箱鴉片應付了事。

林則徐明白,差役胥吏都收受了鴉片商的賄賂,只有士人與他同一陣線,便召集書院學子入貢院「考試」。以「鴉片集散地及經營者姓名、零售商、過去禁煙弊端、禁絕之法」四道試題,掌握了所有煙商、貪官污吏的名單。

接著林則徐一方面嚴謹布防,購買西方戰船、新式大砲,一方面封鎖「廣州十三行」,逼迫煙商繳交鴉片。最後,英商無奈,只得繳出鴉片230多萬斤。

為了徹底銷毀鴉片,林則徐改變傳統的銷煙法,在廣東東莞虎門海邊挑挖兩池,將鹽水引入池中,接著把煙土割開投入鹽水,泡浸過後再加入石灰,石灰遇水便沸,煙土溶解。待退潮時,把池水送出大洋。其間,更讓外國觀察員參觀銷煙過程。傳教士裨治文在《中國叢報》中記述:「我不能想像再有任何事情,會比執行這項任務更加忠實的了。」

虎門銷煙觸動了英國的巨大利益,接著便爆發鴉片戰爭。可惜在戰爭中,林則徐鎮守的廣州、香港一帶雖然擊敗了英國海軍,但沿岸各省官員對外國海軍缺乏認識,終至中方戰敗。其實,以今天的後見之明來看,清朝對外國事務缺乏認識,加上矛盾累積的情況下,中外勢力終究要有一場交鋒,而虎門銷煙只是一場導火線而已,然而,林則徐研究西方海戰、學習新式砲術,乃至著人翻譯《萬國公法》的努力,確實引領著那個時代。◇
 

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